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06 diciembre 2007

Pon tu PC al servicio de la ciencia

El programa SETI (Search for ExtraTerrestrial Intelligence o búsqueda de inteligencia extraterrestre) consiste en una serie de experimentos, desarrollados a lo largo de décadas y destinados a detectar la presencia de inteligencia fuera de La Tierra.

Uno de los experimentos más conocidos consiste en orientar un radiotelescopio hacia una región del espacio e intentar descubrir una señal de origen artificial de entre todas las que el aparato capte. El análisis de las señales para discernir una señal artificial, requiere de una potencia de cálculo que sólo un ordenador extremadamente potente, y caro, pueda dar.

La necesidad de un superordenador supone un límite para la búsqueda. Para sortearlo se le ocurrió a alguien que lo que hacía UN ordenador gigante y caro podía ser hecho por MUCHOS ordenadores pequeños, que podían salir gratis si mucha gente prestaba el suyo personal. Nació de este modo el proyecto SETI@HOME.

En pocas palabras se trata de trocear la señal recibida por el radiotelescopio de Arecibo y enviar cada trozo al ordenador personal de un voluntario para que en sus ratos de inactividad procese la señal y envíe los resultados de vuelta a un ordenador central al acabar. Con la expansión de Internet son millones los ordenadores personales candidatos a integrarse en esta red colaborativa.

El participante sólo debe preocuparse de tener instalado un pequeño programa en su ordenador personal que cuando detecta que su nivel de actividad es inferior a cierto umbral descarga del ordenador central del proyecto un trozo de la señal y comienza el análisis, al acabar los resultados los envía de vuelta al ordenador central.

La utilidad práctica de este sistema de computación ha llevado a la creación de una infraestructura, conocida como BOINC que acoge varios programas de investigación que requieren gran potencia de cálculo, uno de esos programas es SETI@HOME.